Culture

Un musée britannique visé par une enquête pour avoir caché des objets éthiopiens

Éthiopie

Les artefacts sont des plaques d'autel sacrées en bois et en pierre qui ont été volées par des soldats britanniques lors de la bataille de Magdala. Les objets n'ont jamais été montrés au public et la tradition veut que seuls les prêtres de l'Église orthodoxe éthiopienne puissent les voir, ce qui les empêche d'être examinés par les conservateurs et administrateurs du musée.

Un bureau de réglementation enquête sur le British Museum, affirmant que l'institution aurait été trop secrète au sujet de 11 objets éthiopiens de sa collection qui ont été pillés par des soldats en 1868.

Les artefacts sont des plaques d'autel sacrées en bois et en pierre qui ont été volées par des soldats britanniques lors de la bataille de Magdala. Les objets n'ont jamais été montrés au public et la tradition veut que seuls les prêtres de l'Église orthodoxe éthiopienne puissent les voir, ce qui les empêche d'être examinés par les conservateurs et administrateurs du musée.

Une plainte a été déposée auprès du Bureau du commissaire à l'information (ICO), arguant que le British Museum n'avait pas divulgué de documents relatifs aux artefacts à la suite d'une demande d'accès à l'information. La demande a été déposée en août dernier par l'association à but non lucratif « Returning Heritage ».

L'organisation a indiqué que la réponse du Musée avait supprimé les éléments pertinents et avait largement expurgé d'autres informations liées aux discussions internationales de l'institution sur les artefacts éthiopiens. Alors que le British Museum Act 1963 interdit la vente, l'échange, la distribution ou la cession d'objets, sauf dans des circonstances très limitées. Return Legacy a fait valoir que le statut incertain d’autres objets controversés de sa collection signifiait que les objets éthiopiens pouvaient désormais être restitués.

"La loi indique très clairement que le musée (ne peut pas) restituer les objets", a déclaré Lewis McNaught, rédacteur en chef de Returning Heritage, au Guardian. "Mais il existe quelques exceptions légales dans la loi. Et l’une de ces exceptions permet aux administrateurs de restituer certains éléments s’ils les jugent « impropres à la conservation ».

Selon le rapport du Guardian, Returning Heritage estime que les restrictions empêchant l'exposition et l'étude d'objets – y compris le stockage hautement sécurisé du sous-sol du British Museum, où seuls les religieux éthiopiens peuvent entrer – entrent dans cette catégorie d'exclusion.

L'organisation a recherché des informations lors de réunions au cours desquelles les administrateurs du British Museum ont discuté des objets sacrés afin de comprendre pourquoi les hauts responsables ne croient pas qu'ils puissent être légalement restitués.

"Notre client recherche des informations auprès du musée qui, selon beaucoup, devraient être dans le domaine public par défaut", a déclaré le conseiller juridique de l'organisation, Tom Short, au Guardian. "[Il] s'agit d'une prise de décision par une grande institution publique sur une question d'intérêt public très important."

Le British Museum possède la plus grande collection de ce type au Royaume-Uni. En septembre dernier, un tabot pris lors de la même bataille de 1868 a été restitué à un service familial après qu'un professeur d'université ait repéré l'objet lors d'une vente en ligne, n'ait pas réussi à convaincre le vendeur de le restituer et l'ait ensuite acheté dans cette intention.

En février, l'abbaye de Westminster a déclaré que son doyen et son chapitre, l'organe directeur de l'église, avaient "décidé en principe" qu'une tablette éthiopienne volée et scellée dans un autel devait être restituée. Elle fut également prise lors de la bataille de Magdala et fut offerte à l'abbaye.

En 2019, le British Museum a déclaré que son ambition à long terme était de prêter les tabots à une église orthodoxe éthiopienne de Londres. / Actualités artistiques