LE MONDE

Le meurtre d’un transfuge russe suscite des inquiétudes

enquête sur le meurtre du pilote russe Maksim Kuzminov

Photo: NYT

L'assassinat en Espagne de Maksim Kuzminoviz, le pilote russe qui s'est enfui en hélicoptère et avec des documents secrets vers l'Ukraine, fait craindre que le Kremlin ne s'en prenne une fois de plus à ses ennemis.

Les hommes qui ont tué Maksim Kuzminov voulaient envoyer un message. Cela était clair pour les enquêteurs espagnols avant même de découvrir son identité. Non seulement les tueurs ont tiré sur Kuzminov à six reprises dans un parking du sud de l'Espagne, mais ils ont également roulé sur son corps.

Ils ont également laissé un indice important sur leur identité, selon les enquêteurs : des cartouches Makarov de 9 millimètres, munitions standards dans l'ancien bloc communiste.

"C'était un message clair", a déclaré un haut responsable de la police espagnole qui enquête sur l'affaire. "Je te trouverai, je te tuerai, je t'écraserai avec une voiture et je t'humilierai."

Kuzminov a quitté la Russie pour l'Ukraine en faisant voler son hélicoptère militaire Mi-8 sur le territoire ukrainien et en remettant l'avion ainsi qu'une série de documents secrets aux agents des renseignements ukrainiens. Ce faisant, il a commis le seul délit que le président russe Vladimir Poutine a déclaré à plusieurs reprises qu’il ne pardonnerait pas : la trahison.

Son assassinat dans la ville côtière espagnole de Villajoyosa le mois dernier a fait craindre que les réseaux d'espionnage russes en Europe continuent d'opérer et ciblent les ennemis du Kremlin, malgré les efforts concertés pour les démanteler après le début de l'invasion russe de l'Ukraine en 2022.

Les services de renseignement russes ont été mis sur un pied militaire et ont commencé à opérer à des niveaux agressifs tant dans le pays qu'à l'étranger, comme à l'époque de Staline, a déclaré Andrei Soldatovi, auteur et expert des services militaires et de sécurité russes.

"Il ne s'agit plus d'espionnage conventionnel", a déclaré Soldatovi. "Il s'agit d'opérations – et ces opérations peuvent inclure des assassinats."

En Espagne, Kouzminov menait une « vie ouverte », a déclaré le haut responsable de la police espagnole. Il fréquente les bars fréquentés par la clientèle russe et ukrainienne et dépense l'argent qu'il reçoit de l'État ukrainien. Il a parcouru Villajoyosa dans sa Mercedes Classe S noire.

On ne sait pas encore comment les tueurs l'ont retrouvé, même si deux hauts responsables ukrainiens ont déclaré qu'il avait contacté une ex-petite amie, toujours en Russie, et l'avait invitée à venir lui rendre visite en Espagne.

"C'était une grave erreur", a déclaré l'un des responsables.

Signes distinctifs d'autres attaques liées au Kremlin

Des responsables de la police, s'exprimant anonymement, ont déclaré que ce meurtre présentait les caractéristiques d'attaques similaires liées au Kremlin, notamment l'assassinat en 2019 d'un ancien commandant rebelle tchétchène à Berlin et l'empoisonnement d'un ancien agent des renseignements militaires. , en 2018. Skripal a survécu à l'empoisonnement.

Les deux tueurs encagoulés aperçus sur les images des caméras de sécurité du parking du complexe d'appartements où résidait Kuzminov étaient clairement des professionnels qui ont accompli leur mission et ont rapidement disparu, ont indiqué des responsables de la police.

"Il n'est pas courant en Espagne que quelqu'un soit touché par autant de balles", a déclaré Pepe Álvarez, chef de la police de Villajoyosa. "Ce sont des signes de crime organisé, d'organisations criminelles, de professionnels."

Même si aucune preuve d’une implication directe du Kremlin n’a émergé, la Russie n’a pas caché son désir de voir Kuzminov mort. Quelques semaines après son départ, le programme d'information populaire du soir du Kremlin a diffusé un segment citant d'autres pilotes et commandants des services de renseignement militaire cherchant à se venger.

"Nous retrouverons cette personne et nous la punirons, avec toute la sévérité des lois de notre pays, pour avoir trahi le pays et ses frères", a déclaré l'un des commandants, qui n'a pas été identifié. "On les retrouve tous au bout d'un moment. Nous avons une grande marge de manœuvre".

Le départ de Kuzminov a été orchestré par une unité secrète du HUR, la branche des renseignements militaires ukrainiens. L'unité est spécialisée dans le recrutement de combattants et d'agents russes sur le sol russe pour mener des missions de sabotage. Certains soldats de l'unité ont reçu une formation spéciale de la CIA pour opérer dans des environnements hostiles.

Même si l'unité a réussi à inciter des Russes individuels et parfois de petits groupes de soldats à partir, la fuite audacieuse de Kuzminov — et la valeur même des articles qu'il a expédiés — était sans précédent, a déclaré le haut responsable ukrainien connaissant l'opération.

Le succès des efforts déployés par l’Ukraine pour recruter des soldats russes en défection est difficile à mesurer. Des centaines de citoyens russes ont rejoint des unités de volontaires combattant aux côtés de l’armée ukrainienne et ont traversé à plusieurs reprises le territoire russe pour attaquer les postes frontières.

Kuzminov a déclaré dans des interviews qu'il était déçu après avoir lu les messages des Ukrainiens sur Internet.

"J'ai compris qui était du bon côté et qui était du côté de la vérité", a-t-il déclaré dans une interview accordée à un blogueur ukrainien.

L'évasion audacieuse de Kuzminov

Dans la soirée du 9 août 2023, Kuzminov avait décollé à bord d'un hélicoptère militaire d'une base aérienne de la région de Koursk, dans l'ouest de la Russie, pour ce qui était censé être une livraison de fret de routine vers une autre base du pays. Avec lui dans la cabine se trouvaient un technicien nommé Nikita Kiryanov et un navigateur nommé Khushbakht Tursunov. Aucun des soldats n'était au courant du plan de Kuzminov.

Peu de temps après le décollage, Kuzminov a éteint l'équipement de communication radio de l'hélicoptère et est descendu jusqu'à un niveau de la mer de seulement 6 mètres pour éviter les radars. Puis il est entré en Ukraine.

Lors d’entretiens avec les médias ukrainiens, Kuzminov a hésité à raconter ce qui s’est passé ensuite. Seulement, il a déclaré avoir posé l'hélicoptère à un point de rendez-vous prédéterminé dans la région de Kharkiv, à seulement 16 kilomètres de la frontière, où il a rencontré les commandants du HUR.

"Tout s'est bien passé", a-t-il déclaré dans une interview.

La réalité est plus compliquée. En traversant la frontière ukrainienne, Kouzminov a surpris des soldats ukrainiens qui ont commencé à tirer, selon un haut responsable ukrainien. Lors de cet événement, Kuzminov a reçu une balle dans la jambe.

Ce qui est arrivé au reste de l'équipage n'est pas clair. Un reportage de la télévision russe à leur sujet, citant un médecin légiste, a supposé que les deux hommes avaient été tués par balle à bout portant et a suggéré que Kuzminov les avait tués avant de faire tomber l'hélicoptère. Le haut responsable ukrainien impliqué dans l’opération a déclaré que ce n’était pas vrai.

"Nos soldats leur ont tiré dessus", a déclaré le responsable. "Sinon, ils auraient pu tuer Kouzminov et s'enfuir."

Lors d'entretiens, Kuzminov a déclaré que les membres de son équipage n'étaient pas armés, mais il n'a jamais expliqué ce qui leur était arrivé.

HUR considère normalement la mission comme un grand succès. Peu de temps après, Kyrylo Budanovi, chef des renseignements militaires ukrainiens, a annoncé que cette opération donnerait confiance à d'autres soldats russes qui envisagent de partir. Les services de renseignement ont même réalisé un film documentaire sur l'opération pour montrer son triomphe.

Kouzminov a assisté à diverses conférences de presse, accordé des interviews pour dénoncer la guerre russe et appelé les autres à suivre ses traces.

"Vous ne le regretterez pas", a-t-il déclaré dans le documentaire. "Ils prendront soin de toi pour le reste de ta vie."

Le gouvernement ukrainien a payé 500 XNUMX $ à Kuzminov et lui a donné un passeport ukrainien et un faux nom : Ihor Shevchenko. Ils lui ont également offert l’opportunité de rejoindre la lutte contre la Russie.

Au lieu de cela, Kuzmonov a quitté l’Ukraine en octobre pour se rendre à Villajoyosa, une petite ville méditerranéenne d’Espagne populaire auprès des touristes britanniques et d’Europe de l’Est. Là, il a trouvé un appartement au neuvième étage, à environ 10 minutes de la mer.

C’était un choix intéressant pour quelqu’un qui était si clairement visé par la liquidation des autorités russes. La région est une base d'opérations connue des personnalités du crime organisé russe, dont certaines ont des liens avec les services de renseignement du pays, ont indiqué les autorités espagnoles. 

Arrestations de personnes associées à des groupes criminels russes

En 2020, la police espagnole a arrêté plus de 20 personnes liées à des groupes criminels russes, dont certaines opèrent à Alicante, la province dans laquelle se trouve Villajoyosa. Les hommes ont été reconnus coupables de blanchiment de millions de dollars dans le cadre de trafic de drogue et d'êtres humains, d'extorsion et de meurtres à forfait, ont indiqué les autorités espagnoles.

Un autre transfuge russe, qui vit en Espagne et s'exprime sous couvert d'anonymat pour des raisons de sécurité, a qualifié la région où Kouzminov s'est rendu de « zone rouge » remplie d'agents russes.

"Je n'irai jamais là-bas", a-t-il déclaré.

Le matin du 13 février, une Hyundai Tucson blanche est entrée dans le garage situé sous l'immeuble où se trouvait Kuzminov et s'est garée dans l'espace vide entre les ascenseurs utilisés par les résidents et le couloir menant à la rue. Deux hommes y attendent depuis des heures, selon le haut responsable de la police espagnole.

Vers 4h20, Kuzminov est entré dans le garage, s'est garé et a commencé à marcher vers les ascenseurs. Alors qu'il passait devant leur voiture, les deux agresseurs sont descendus, l'ont appelé puis ont commencé à lui tirer dessus. Bien qu'il ait été touché par six balles, la plupart dans le corps, Kuzminov a réussi à courir sur une courte distance avant de s'effondrer sur Laura.

Les deux tueurs sont remontés dans la voiture et ont roulé sur le corps de Kuzminov en s'enfuyant. La voiture a été retrouvée à plusieurs mètres, incendiée à l'aide d'un accélérateur, selon les enquêteurs. Il a fallu une semaine aux spécialistes pour identifier le type de voiture et se rendre compte que la voiture avait été volée – deux jours avant le meurtre – à Murcie, une ville située à une heure de Villajoyosa.

Une unité spéciale de la "Guardia Civil" poursuit l'enquête dans le plus strict respect du secret. Les autorités n'ont pas confirmé publiquement que Kuzminov était la personne tuée. Ils ont à peine réussi à entrer en contact avec des responsables ukrainiens susceptibles de les aider dans cette affaire.

Mais parmi la communauté d’expatriés russes et ukrainiens vivant à Villajoyosa, il était clair qui était derrière ce meurtre.

"Tout le monde pense que les services l'ont tué", a déclaré Ivan, 31 ans, qui a quitté sa ville natale, Kherson, en Ukraine, au début de la guerre. "Ils sont partout."

Selon le rapport annuel espagnol sur les menaces à la sécurité nationale, publié ce mois-ci, la Russie a repris ses opérations de renseignement dans le pays après avoir expulsé 27 diplomates russes à cause de la guerre en Ukraine. Bien qu'en petit nombre, selon le rapport, les espions russes continuent de chercher des moyens de « déstabiliser le soutien de l'Espagne à l'OTAN ».

Dans le passé, les responsables russes ont fait tout leur possible pour tenter d’obscurcir les liens du Kremlin avec divers assassinats en Europe. Le cas de Kuzminov est différent. De hauts responsables russes ont parlé de sa mort avec une joie masquée.

"Ce traître et criminel est devenu un cadavre moral au moment où il a planifié ce crime sale et terrible", a déclaré Sergueï Narychkini, directeur des services de renseignement étrangers russes.

"Un chien meurt comme un chien", a déclaré Dmitri A. Medvedev, ancien président russe, aujourd'hui vice-président du conseil de sécurité du pays.

Contrairement à la grande fanfare qui a accompagné le départ de Kuzminov, les autorités ukrainiennes sont restées largement silencieuses sur cet assassinat. Les hauts responsables craignent que cela n'empêche d'autres de suivre l'exemple de Kuzminov.

"Qui va coopérer avec nous après ça ?" - a déclaré l'un des hauts responsables ukrainiens.

"La Russie fera une propagande intensive - elle le fait déjà - selon laquelle elle trouvera tous les traîtres", a-t-il ajouté. "Il s'agit d'un message secret adressé à tous les citoyens russes, en particulier au personnel militaire, selon lequel nous vous retrouverons si vous nous trahissez."

Préparé par : Latra Gashi