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El asesinato de un desertor ruso genera preocupación

Investigaciones sobre el asesinato del piloto ruso Maksim Kuzminov.

Foto de : NYT

El asesinato en España de Maksim Kuzminoviz, el piloto ruso que escapó en helicóptero y con documentos secretos a Ucrania, ha hecho temer que el Kremlin vuelva a atacar a sus enemigos.

Los hombres que mataron a Maksim Kuzminov querían enviar un mensaje. Esto quedó claro para los investigadores en España incluso antes de descubrir su identidad. Los asesinos no sólo dispararon a Kuzminov seis veces en un aparcamiento en el sur de España, sino que también pasaron por encima de su cuerpo.

También dejaron una pista importante sobre su identidad, según los investigadores: cartuchos Makarov de 9 milímetros, munición estándar en el antiguo bloque comunista.

"Era un mensaje claro", afirmó un alto responsable de la Policía española, que investiga el caso. "Te encontraré, te mataré, te atropellaré con un coche y te humillaré".

Kuzminov salió de Rusia hacia Ucrania volando su helicóptero militar Mi-8 hacia territorio ucraniano y entregando el avión junto con una serie de documentos secretos a agentes de inteligencia ucranianos. Al hacerlo, ha cometido el único delito que el presidente ruso Vladimir Putin ha dicho repetidamente que no perdonaría: traición.

Su asesinato en la ciudad costera española de Villajoyosa el mes pasado ha generado temores de que las redes de espionaje rusas en Europa sigan operando y estén apuntando a enemigos del Kremlin, a pesar de los esfuerzos concertados para desmantelarlas después del inicio de la invasión rusa de Ucrania en 2022.

Los servicios de inteligencia rusos han adquirido una base militar y han comenzado a operar a niveles agresivos tanto dentro como fuera del país, similar a la era de Stalin, dijo Andrei Soldatovi, autor y experto en los servicios militares y de seguridad de Rusia.

"Ya no se trata de espionaje convencional", afirmó Soldatovi. "Se trata de operaciones, y estas operaciones pueden incluir asesinatos".

En España, Kuzminov vivió una "vida abierta", afirmó el alto responsable de la Policía española. Ha estado yendo a bares populares entre los clientes rusos y ucranianos, gastando el dinero que recibió del Estado ucraniano. Condujo por Villajoyosa en su Mercedes Clase S negro.

Aún no se sabe cómo lo encontraron los asesinos, aunque dos altos funcionarios ucranianos han dicho que se puso en contacto con una ex novia, todavía en Rusia, y la invitó a visitarlo en España.

"Esto fue un gran error", dijo uno de los funcionarios.

Signos distintivos de otros ataques relacionados con el Kremlin

Los funcionarios de policía, que hablaron bajo condición de anonimato, dijeron que el asesinato tenía las características de ataques similares vinculados al Kremlin, incluido el asesinato en 2019 de un ex comandante rebelde checheno en Berlín y el envenenamiento de un ex agente de inteligencia militar ruso Sergei V. Skripal en Salisbury, Inglaterra, en 2018. Skripal sobrevivió al envenenamiento.

Los dos asesinos encapuchados vistos en las imágenes de las cámaras de seguridad del estacionamiento del complejo de apartamentos donde se hospedaba Kuzminov eran claramente profesionales que completaron su misión y desaparecieron rápidamente, dijeron funcionarios de policía.

"No es común en España que a alguien le disparen tantas balas", afirmó Pepe Álvarez, jefe del Departamento de Policía de Villajoyosa. "Estos son signos de crimen organizado, organizaciones criminales, profesionales".

Si bien no ha surgido evidencia de participación directa del Kremlin, Rusia no ha ocultado su deseo de ver muerto a Kuzminov. Semanas después de su partida, el popular programa vespertino de noticias del Kremlin transmitió un segmento que citaba a otros pilotos y comandantes del servicio de inteligencia militar que buscaban venganza.

"Encontraremos a esta persona y lo castigaremos, con toda la severidad de las leyes de nuestro país, por traicionar a la patria y a sus hermanos", afirmó uno de los comandantes, que no ha sido identificado. "Los encontramos a todos después de un tiempo. Tenemos un gran alcance".

La salida de Kuzminov fue orquestada por una unidad encubierta de HUR, el ala de inteligencia militar ucraniana. La unidad se especializa en reclutar combatientes y agentes rusos en suelo ruso para llevar a cabo misiones de sabotaje. Algunos de los soldados de la unidad han recibido entrenamiento especial de la CIA para operar en ambientes hostiles.

Si bien la unidad ha logrado atraer a rusos individuales y, a veces, a pequeños grupos de soldados para que se vayan, la audaz huida de Kuzminov (y el valor puro de los artículos que envió) no tuvo precedentes, dijo el alto funcionario ucraniano con conocimiento sobre la operación.

Es difícil medir el éxito de los esfuerzos de Ucrania por reclutar soldados rusos desertores. Cientos de ciudadanos rusos se han unido a unidades de voluntarios que luchan junto al ejército ucraniano y han cruzado varias veces al territorio ruso para atacar los cruces fronterizos.

Kuzminov ha dicho en entrevistas que se sintió decepcionado después de leer las publicaciones de los ucranianos en Internet.

"Entendí quién estaba del lado bueno y quién del lado de la verdad", dijo en una entrevista para un blogger ucraniano.

La audaz huida de Kuzminov

En la tarde del 9 de agosto de 2023, Kuzminov despegó en un helicóptero militar desde una base aérea en la región de Kursk, en el oeste de Rusia, en lo que se suponía era una entrega de carga de rutina a otra base del país. Con él en la cabina estaban un técnico llamado Nikita Kiryanov y un navegante llamado Khushbakht Tursunov. Ninguno de los soldados conocía el plan de Kuzminov.

Poco después del despegue, Kuzminov apagó el equipo de radiocomunicación del helicóptero y descendió hasta un nivel del mar de sólo 6 metros para evitar los radares. Luego entró en Ucrania.

En entrevistas con los medios ucranianos, Kuzminov se mostró tímido a la hora de contar lo que pasó después. Sólo dijo que aterrizó el helicóptero en un punto de encuentro predeterminado en la región de Kharkiv, a sólo 16 kilómetros de la frontera, donde se reunió con los comandantes del HUR.

"Todo salió bien", dijo en una entrevista.

La realidad es mas complicada. Cuando cruzó a Ucrania, Kuzminov sorprendió a algunos soldados ucranianos, quienes comenzaron a disparar, según un alto funcionario ucraniano. En este caso, Kuzminov recibió un disparo en la pierna.

No está claro qué pasó con el resto de la tripulación. Un informe de la televisión rusa sobre ellos, citando a un médico forense, asumió que ambos hombres habían sido asesinados a tiros a corta distancia y sugirió que Kuzminov los mató antes de derribar el helicóptero. El alto funcionario ucraniano involucrado en la operación dijo que esto no era cierto.

"Nuestros soldados les dispararon", dijo el funcionario. "De lo contrario, podrían haber matado a Kuzminov y escapar".

En entrevistas, Kuzminov ha dicho que los miembros de su tripulación estaban desarmados, pero nunca ha explicado qué les pasó.

HUR normalmente consideraba la misión como un gran éxito. Poco después, Kyrylo Budanovi, jefe de la inteligencia militar ucraniana, anunció que esta operación daría confianza a otros soldados rusos que están pensando en marcharse. La agencia de inteligencia incluso ha creado un documental sobre la operación para mostrar su triunfo.

Kuzminov asistió a varias conferencias de prensa, concedió entrevistas para denunciar la guerra de Rusia y pidió a otros que siguieran sus pasos.

"No te arrepentirás", dijo en el documental. "Ellos te cuidarán por el resto de tu vida".

El gobierno ucraniano pagó a Kuzminov 500 dólares y le dio un pasaporte ucraniano y un nombre falso: Ihor Shevchenko. También le han ofrecido la oportunidad de sumarse a la lucha contra Rusia.

En cambio, Kuzmonov abandonó Ucrania en octubre y se dirigió a Villajoyosa, una pequeña ciudad mediterránea en España popular entre los turistas británicos y de Europa del Este. Allí consiguió un apartamento en el noveno piso, a unos 10 minutos del mar.

Fue una elección interesante para alguien tan claramente objetivo de liquidación por parte de las autoridades rusas. La región es una conocida base de operaciones para figuras del crimen organizado ruso, algunas de las cuales tienen vínculos con los servicios de inteligencia del país, han dicho las autoridades españolas. 

Detenciones de personas asociadas con grupos criminales rusos

En 2020, la policía española ha detenido a más de 20 personas vinculadas a grupos criminales rusos, algunas de las cuales han estado operando en Alicante, provincia en la que se encuentra Villajoyosa. Los hombres han sido condenados por lavar millones de dólares en drogas y tráfico de personas, extorsión y asesinato por encargo, dijeron las autoridades españolas.

Otro desertor ruso, que vive en España y habló bajo condición de anonimato por razones de seguridad, calificó la región donde Kuzminov fue como una "zona roja" llena de agentes rusos.

"Nunca iré allí", dijo.

En la mañana del 13 de febrero, un Hyundai Tucson blanco entró en el garaje debajo del edificio de apartamentos donde se encontraba Kuzminov y aparcó en el espacio vacío entre los ascensores utilizados por los residentes y el pasillo que conducía a la calle. Allí llevaban horas esperando dos hombres, según informó el alto responsable de la Policía española.

Alrededor de las 4:20 de la tarde, Kuzminov entró en el garaje, aparcó y empezó a caminar hacia los ascensores. Al pasar por delante de su coche, los dos atacantes se bajaron, lo llamaron y luego comenzaron a dispararle. Aunque recibió seis balas, la mayoría de ellas en el cuerpo, Kuzminov logró correr una corta distancia antes de desplomarse sobre Laura.

Los dos asesinos regresaron al coche y pasaron por encima del cuerpo de Kuzminov mientras huían. El coche fue encontrado a varios metros de distancia, quemado con ayuda de acelerador, según los investigadores. Los especialistas tardaron una semana en identificar el tipo de coche y darse cuenta de que había sido robado -dos días antes del asesinato- en Murcia, una ciudad a una hora de Villajoyosa.

Una unidad especial de la "Guardia Civil" continúa la investigación bajo estrictas normas de secreto. Las autoridades no han confirmado públicamente que Kuzminov fuera la persona asesinada. Apenas lograron ponerse en contacto con funcionarios en Ucrania que pudieran ayudarlos con el caso.

Pero entre la comunidad de expatriados rusos y ucranianos que viven en Villajoyosa estaba claro quién estaba detrás del asesinato.

"Todo el mundo piensa que los servicios lo mataron", dijo Ivan, de 31 años, que abandonó su ciudad natal, Kherson, Ucrania, al comienzo de la guerra. "Están en todos lados."

Según el informe anual de España sobre amenazas a la seguridad nacional, publicado este mes, Rusia ha renovado sus operaciones de inteligencia en el país tras expulsar a 27 diplomáticos rusos por la guerra en Ucrania. Aunque en pequeñas cantidades, según el informe, los espías rusos siguen buscando formas de "desestabilizar el apoyo de España a la OTAN".

En el pasado, los funcionarios rusos han hecho todo lo posible para tratar de ocultar los vínculos del Kremlin con varios asesinatos en Europa. El caso de Kuzminov es diferente. Altos funcionarios rusos han hablado de su muerte con alegría enmascarada.

"Este traidor y criminal se ha convertido en un cadáver moral desde el momento en que planeó ese sucio y terrible crimen", dijo Sergei Naryshkini, director del servicio de inteligencia exterior de Rusia.

"Un perro muere como un perro", afirmó Dmitri A. Medvedev, ex presidente ruso y actual vicepresidente del consejo de seguridad del país.

En contraste con la gran fanfarria que acompañó la partida de Kuzminov, las autoridades ucranianas han guardado silencio sobre el asesinato. A los altos funcionarios les preocupa que esto pueda disuadir a otros de seguir el ejemplo de Kuzminov.

"¿Quién cooperará con nosotros después de esto?" - dijo uno de los altos funcionarios ucranianos.

"Rusia difundirá intensamente - ya lo está haciendo - propaganda de que encontrarán a todos los traidores", añadió. "Este es un mensaje secreto para todos los ciudadanos de Rusia, especialmente para el personal militar, de que los encontraremos si nos traicionan".

Preparado por: Latra Gashi